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Astronautas gemelos: uno envejeció en el espacio

16 Abril 2019

Los científicos descubrieron una variedad de cambios biomédicos y genéticos en el cuerpo de Scott en la medida que se adaptaba al espacio. Los científicos piensan que el estudio arroja luz sobre cómo el cuerpo humano puede adaptarse y recuperarse del dramático impacto del vuelo espacial. Debido a que los telómeros son importantes para la estabilidad genómica celular, se planean estudios adicionales sobre la dinámica de los telómeros para futuras misiones de un año para ver si los resultados son repetibles para las misiones de larga duración.

También se registraron cambios significativos en la expresión de genes o epigenética, que refleja cómo el cuerpo reacciona a las presiones de su ambiente.

Los telómeros de Scott Kelly se modificaron durante su permanencia en órbita, y aunque a su regreso a la Tierra volvieron a la normalidad, el hecho generó sorpresa e inquietud entre los especialistas.

Los científicos observaron en Scott modificaciones en la expresión de genes que ayudan al cuerpo a producir energía y de genes relacionados con el sistema inmunológico.

Por otra parte, un optometrista de la Universidad de Houston, que analizó los datos previos y posteriores al vuelo de 15 otros astronautas que pasaron tiempo en la Estación Espacial Internacional, descubrió que la experiencia resulta en un cambio físico en la estructura de sus ojos.

Durante la estadía de Scott en el espacio, un grupo de investigadores monitoreó intensivamente sus signos vitales, desde cambios en la actividad de sus genes, el metabolismo, las bacterias intestinales, el sistema inmunológico y hasta variaciones en la forma en que funcionaba su cerebro.

Los investigadores no saben cuál es la explicación, ya que es muy difícil aislar la variable responsable entre todas las condiciones "anormales" que enfrentan los astronautas en el espacio: microgravedad, cambios en la dieta, mayor estrés por vivir en un espacio cerrado y mayor exposición a la radiación, entre otros. "En los últimos seis meses de la misión, hubo seis veces más cambios en la expresión genética que en la primera mitad", añadió Christopher Mason, profesor de fisiología y biofísica en Weill Cornell Medicine.

Su sistema inmunológico respondió según lo esperado cuando recibió una vacuna contra la gripe mientras estaba en la Estación Espacial Internacional.

Estos cambios posiblemente se deban a la reexposición y el ajuste a la gravedad de la Tierra, y "al apretado programa que envolvió a Scott después de su misión".

La NASA señaló que un buen funcionamiento del sistema inmunológico es fundamental para proteger a los astronautas de microbios durante misiones prolongadas.

El astronauta Scott Kelly pasó un año en el espacio durante el que sufrió cambios físicos, moleculares y cognitivos, pero la mayoría de las variables se mantuvieron estables o volvieron a su nivel base tras seis meses en la Tierra, según el estudio que publicó ayer la revista Science.

"Es tranquilizador saber que cuando vuelvas a casa las cosas serán, en gran medida, como antes", señaló en conferencia del prensa el biólogo Mike Snyder de la Universidad Standford, uno de los autores del estudio. Es común que los astronautas que viajan al espacio con una vista excelente regresen a la Tierra necesitando anteojos, dijeron los expertos médicos de la NASA, presuntamente debido a cambios en los fluidos dentro del globo ocular.

"Pero es bueno saber que aún puedes funcionar bien, que las cosas siguen funcionando normalmente (...) y que todo volverá a la normalidad".

Para ello se comparó la salud de los astronautas Scott Kelly, quien estuvo 340 días a bordo de la Estación Espacial Internacional, con la de su gemelo idéntico, Mark, quien permaneció durante ese mismo tiempo en tierra. La investigación también puede ayudarnos a comprender cómo reacciona el cuerpo humano a otros factores estresantes, como las enfermedades. Muchos de los hallazgos son consistentes con los datos recopilados en estudios anteriores y otras investigaciones en curso.

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